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No puedo Apagar mi Cerebro: cómo el Trauma Post-Pandemia y el Burnout amenazan a los Trabajadores del Área Médica

No puedo Apagar mi Cerebro: cómo el  Trauma Post-Pandemia  y el Burnout amenazan a los Trabajadores del Área Médica

Publicado originalmente en el NYTIMES.

El paciente con coronavirus, un hombre de 75 años, estaba muriendo. No se permitió que ningún miembro de la familia estuviera en la habitación con él, solo una joven enfermera.

Con el equipo de protección completo, atenuó las luces y puso música tranquila. Ella cambió las fundas de sus almohadas, le secó los labios con algodones humedecidos, le tomó la mano y le habló en voz baja. Ni siquiera era su paciente, pero todos los demás estaban atareados de trabajo.

Finalmente, le acercó un iPad para que pudiera ver la cara y escuchar la voz de un pariente dolido en videoconferencia desde el pasillo del hospital.

Después de la muerte del hombre, la enfermera encontró un pasillo apartado y lloró.

Unos días después, compartió su angustia en un mensaje privado de Facebook a la Dra. Heather Farley , quien dirige un programa integral de apoyo al personal en el Hospital Christiana en Newark, Del. “No soy el tipo de enfermera que puede actuar como si estuviera bien y que algo triste no acaba de suceder”, escribió.   

Los trabajadores médicos como la joven enfermera han sido reconocidos como héroes por su compromiso de tratar a los pacientes con coronavirus desesperadamente enfermos. Pero los héroes están sufriendo mucho. A pesar de que los aplausos en honor a ellos irrumpen cada noche desde las ventanas de la ciudad, y las galletas y notas de agradecimiento llegan a los hospitales, los médicos, enfermeras y personal de emergencia en las primeras líneas de una pandemia que no pueden controlar están luchando contra una aplastante sensación de insuficiencia y ansiedad.

Cada día se vuelven más susceptibles al estrés postraumático, dicen los expertos en salud mental. Y sus luchas psicológicas podrían obstaculizar su capacidad para seguir trabajando con la intensidad y el enfoque que requieren sus trabajos.

Aunque se desconocen las causas de los suicidios el mes pasado de la Dra. Lorna M. Breen , directora médica del departamento de emergencias del NewYork-Presbyterian Allen Hospital, y de John Mondello , un técnico novato de emergencias médicas de Nueva York, las tragedias sirvieron como una devastadora llamada de atención sobre la salud mental de los trabajadores médicos. Incluso antes de la pandemia de coronavirus, sus profesiones estaban marcadas por el agotamiento (burnout) e incluso el suicidio.    

El miércoles, la Organización Mundial de la Salud emitió un informe sobre el impacto de la pandemia en la salud mental, destacando a los trabajadores de la salud como vulnerables. Estudios recientes de trabajadores médicos en China, Canadá e Italia que trataron a pacientes con Covid-19 encontraron tasas elevadas de ansiedad, depresión e insomnio.       

Para abordar el problema creciente, los terapeutas que se especializan en el tratamiento de trauma están ofreciendo sesiones gratuitas a los trabajadores médicos y al personal de emergencias en todo el país. La Ciudad de Nueva York se ha unido al Departamento de Defensa para capacitar a 1,000 consejeros para abordar el estrés similar al del combate. Rutgers Health / RWJ Barnabas Health, un sistema de Nueva Jersey, acaba de adoptar una iniciativa “Revísate Tú, Revisa a Dos más” (Check You, Check Two), instando al personal a atender sus propias necesidades y ponerse en contacto con dos colegas a diario.     

“Los médicos suelen ser muy autosuficientes y es posible que no pidan ayuda fácilmente. En esta época de crisis, con una gran carga de trabajo y muchas incertidumbres, este rasgo puede aumentar la carga que llevan internamente”, dijo la Dra. Chantal Brazeau , psiquiatra de la Escuela de Medicina de Rutgers New Jersey. 

Incluso cuando los nuevos casos y muertes de Covid-19 comienzan a disminuir, como ha sucedido en algunos lugares, los expertos en salud mental dicen que es probable que el dolor psicológico de los trabajadores médicos continúe e incluso empeore.

“A medida que la intensidad de la pandemia parece desvanecerse, también lo hace la adrenalina. Lo que queda son las emociones de lidiar con el trauma y el estrés de los muchos pacientes que atendimos”, dijo el Dr. Mark Rosenberg, presidente del departamento de emergencias de St. Joseph’s Health en Paterson, Nueva Jersey.“ Hay una ola de depresión, decepción, un verdadero Trastorno de Estrés Postraumático y una sensación de que ya no me importa lo que viene”. 


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Al diablo con todos ustedes, ahora veo exactamente por qué lo único que queda por hacer es el suicidio. – una publicación en Facebook de un paramédico de St. Louis en abril

Después de que Kurt Becker, un bombero paramédico en el condado de St. Louis, vio esa publicación, que incluía un discurso entretejido con maldiciones de frustración y desesperación por el trabajo, envió una copia al terapeuta del hombre con una nota que decía: “Necesitas revisar esto.”

“Estoy leyendo esto y estoy marcando cada comentario con ‘marcador de estrés’, ‘marcador de estrés’, ‘marcador de estrés’”, dijo Becker, quien administra un distrito sindical de 300 personas. (El escritor está en tratamiento y dio permiso para que se cite la publicación).

Los paramédicos son parte de una “cultura guerrera”, dijo Becker, que se ve a sí misma como una casta resistente e invulnerable. Pedir ayuda, admitir el miedo, no forma parte de su autoimagen.

El Sr. Becker, de 48 años, es nieto de un piloto de bombarderos e hijo de un veterano de Vietnam. Pero su local se ha visto afectado por una docena de suicidios desde el 2004, y se ha convertido en un promotor de la salud mental de sus miembros. Para mantener su equilibrio, hace ejercicio y ve a un terapeuta.  

Recientemente, ha recibido más solicitudes de lo habitual para su equipo de apoyo de pares del sindicato y para su listado de médicos que comprenden las experiencias singulares de los trabajadores médicos de emergencias. 

“El virus asusta muchísimo a nuestros muchachos”, dijo. “Y ahora, cuando regresan a casa para des-estresarse, ellos y sus cónyuges están llevando a cabo la educación en casa (home schooling). El cónyuge ha perdido su trabajo y está al borde de la locura. Los niños están gritando. Déjame decirte: el nivel de tensión en las tripulaciones está por las nubes”.

Muchos trabajadores de la salud asediados están exhibiendo lo que Alynn Schmitt McManus , una trabajadora social clínica con sede en St. Louis, llama “trauma de traición”. 

“Se sienten abrumados y abandonados” por los jefes de bomberos que, como mencionó, rara vez reconocen las nuevas e implacables demandas del trabajo.

Muchos paramédicos, agregó, son “agresivos y están deprimidos. Están muy comprometidos con el trabajo, son muy buenos seres humanos, pero se sienten muy expuestos ahora”.

Brendan, quien pidió que se ocultara su apellido para proteger su privacidad, es un bombero paramédico de 24 años que trabaja en turnos de 48 horas en el difícil lado norte de St. Louis. Su unidad ha estado tan ocupada atendiendo llamadas que pasa largos períodos sin ducharse, comer o dormir. Está aterrorizado de poder infectar a su prometida y a su hija.

“Recibimos una carta de nuestro jefe diciendo que hay escasez nacional de guantes, batas, máscaras y gafas porque el público se las está llevando”, dijo. “Luego entramos a Walmart y vemos que el 90 por ciento de la gente tiene mejores máscaras que nosotros”.

Sin un final a la vista para la crisis, Brendan buscó un terapeuta.

“Somos mucho más rápidos para enojarnos entre nosotros”, dijo. “Cualquier cosa pequeña nos lleva al límite. Pero entre los compañeros mayores de entre 30 y 40 años, no está bien hablar de cosas. Así que lo único de lo que todo el mundo habla es del alcohol”.


“Llegaban muy enfermos y se deterioraban muy rápido. Estaba cargando mucho dentro de mí y estaba muy triste cuando llegaba a casa. Sentía que no estaba haciendo un buen trabajo. Mi suegra es enfermera y vio que necesitaba ayuda, por lo que me puso en contacto con un terapeuta”. 

Kristina, enfermera del Centro Médico Judío de Long Island en Queens

Terapeutas de todo el país, muchos de ellos afiliados la Red de Recuperación de Trauma (Trauma Recovery Network), que incluye un gran equipo de Nueva York, han estado haciendo fila para ofrecer tratamiento gratuito a los trabajadores médicos. Pero el número de solicitudes de ayuda ha sido modesto.  

“La gente está nerviosa de que si hacen una pausa para recibir tratamiento, se colapsarán”, dijo Karen Alter-Reid, psicóloga y fundadora del Equipo de Respuesta a Trauma del Condado de Fairfield en Connecticut, quien ha tratado a trabajadores de socorro en casos de desastre en tiroteos escolares y huracanes.   

Las razones para ofrecer a los trabajadores de primera línea terapia especializada en trauma ahora son tanto evitar que los síntomas destructivos se asienten a largo plazo como enmendar a las personas agotadas para que puedan seguir haciendo su trabajo con la intensidad que se les exige.

Desde mediados de marzo, el grupo de la Dra. Alter-Reid ha estado tratando a decenas de técnicos, médicos y enfermeras de emergencias médicas. Lo que distingue a esta pandemia como una experiencia traumática, dijo, es que nadie sabe cuándo terminará, lo que prolonga la ansiedad.

Los equipos médicos, señaló, extrañan profundamente el contacto visceral y familiar. Están acostumbrados a abrazos, palmadas en la espalda y a compartir cervezas después de un turno difícil. Ahora, las restricciones de seguridad han cerrado todo eso.

A través de la terapia de grupo en Zoom, los equipos han recuperado algo parecido a la solidaridad mientras se desahogan entre sí, desenmascarados, a través de una pantalla de computadora, escuchando a todos hablar sobre luchas similares: vivir lejos de las familias, para mantenerlos a salvo. El olor a desinfectante en su ropa y cabello. El equipo de materiales peligrosos que les hace ser torpes.

En las sesiones, la Dra. Alter-Reid les indica que hagan tapping en sus escritorios. El tapping es parte integral de su técnica, un tratamiento traumatológico bien estudiado llamado Desensibilización y Reprocesamiento por Movimiento Ocular (EMDR por sus siglas en inglés).     

Mientras hacen tapping, que puede sonar como un grupo de tambores, ella les pide que recuerden un caso desafiante en el que cada uno prevaleció y que lo compartan.

A través de estas sesiones, intenta ayudarlos a dominar los recuerdos de miedo, fracaso y muerte para que puedan invocar su resiliencia innata: recuerda lo que puedes hacer.

Tengo pesadillas de que no tendré mi equipo de protección personal. Me preocupo por mis pacientes, mis compañeros de trabajo, mi familia, por mí misma. No puedo apagar mi cerebro. 

Christina Burke, enfermera de la UCI del Christiana Hospital, Newark, Del.

Un detalle molesto se queda en la mente de Christina Burke como una rebaba. No sólo es su rostro el último que ven los pacientes antes de morir, sino que debido a su máscara obligatoria, lo único que vislumbran son sus ojos.

Su identidad como enfermera compasiva se siente disminuida. Ella anhela levantarse la máscara y revelarse por completo a los pacientes.

A los 24 años, la Srta. Burke ya ha trabajado en una unidad de cuidados intensivos durante tres años. A ella le encantaron las conexiones que hizo con los pacientes y sus familias, pero esas experiencias ahora se han ido en su mayoría.

“No puedo imaginar a uno de mis parientes en su último aliento con un extraño”, dijo la Srta. Burke, quien está cerca de su propia familia pero no ha podido visitarlos durante dos meses.

En un día reciente, abrumada por el insomnio y el desaliento, se puso en contacto con Bridget Ryan, miembro del programa de apoyo de pares del hospital. En la oficina de la Sra. Ryan, se descargó entre lágrimas.

Un estudio de marzo en JAMA Psychiatry analizó el impacto psicológico de la epidemia en los trabajadores de la salud en 34 hospitales chinos, informando que las enfermeras, especialmente las mujeres, llevaban las cargas más pesadas. Tenían tasas elevadas de ansiedad, depresión e insomnio.  

Se ha estudiado ampliamente la prevalencia del agotamiento y el suicidio entre los profesionales médicos. Cuando la pandemia invadió la costa oeste a principios de este año, los psicólogos de Stanford reunieron grupos de enfoque en su sistema médico para explorar cómo apuntalar la salud mental.  

Los investigadores señalaron la capacidad limitada de los trabajadores para manejar Covid-19; sus miedos de contaminar a miembros de la familia; las decisiones que modifican los códigos morales sobre cuándo utilizar los recursos limitados para salvar vidas. Pero mucha angustia podría evitarse si el liderazgo del hospital creara una cultura proactiva y de apoyo que incluyera formas para que los trabajadores expresen sus preocupaciones y se sientan escuchados, escribieron los investigadores en JAMA. 

ChristianaCare, un sistema de salud de cuatro estados, comenzó a elaborar un protocolo de este tipo hace cinco años. El programa brinda apoyo grupal y mensajes de texto inspiradores diarios. Dos veces por semana, los médicos y el personal se reúnen con los líderes de altos mandos. Establece salas designadas como “oasis”, equipadas con luces tenues, sillones de masaje y materiales de meditación, donde los trabajadores estresados ​​puedan tomar un respiro.

“Estamos tratando de brindarles primeros auxilios psicológicos”, dijo la Dra. Farley, médico de medicina de emergencia que dirige el Centro para el Bienestar de la Vida Laboral de ChristianaCare. 

Los colegas consejeros están disponibles rápidamente. “Nadie más entiende por lo que estamos pasando”, dijo la Srta. Burke, la enfermera de la UCI. “No parece mucho, pero ese programa ha cambiado el mundo para nosotros”.

Al final de su reunión con la Sra. Ryan, las dos mujeres, ambas con máscaras quirúrgicas, compartieron un abrazo que desafiaba la distancia social. La Srta. Burke dijo que salió renovada. Por primera vez en dos meses, durmió toda la noche.

Para abordar los temores de seguridad, ChristianaCare ofrece uniformes médicos desechables, que los trabajadores se arrancan al final del turno. También cuenta con un programa de agradecimiento, en el que antiguos pacientes regresan para agradecer a sus sanadores. En un momento en el que tantos pacientes de Covid-19 están muriendo, tales intercambios, dijo la Dra. Farley, vuelven a conectar al personal desmoralizado con “por qué hacemos lo que hacemos”.

La Dra. Farley y su equipo están al pendiente del personal del hospital, empujando carritos cargados con loción para manos, limpiador de lentes anti-empañante, barras de proteína, chocolate y consuelo.

Cada vez, la Dra. Farley decía: “Hay alguien llorando conmigo y son las 3 de la mañana. Están exhaustos. Necesitan esto”.

Veo a todas estas personas que vienen al hospital ahora que están realmente enfermas, y me pregunto, ¿podría ser yo algún día? Hay muchas incógnitas. Y la ansiedad se amplifica al saber lo que sucedió en mi casa. 

Dr. Andrew Cohen, médico de medicina de emergencia en el Centro Médico de la Universidad de St. Joseph, Paterson, Nueva Jersey

Cuando el Dr. Andrew Cohen, de 45 años, está trabajando en su turno en el departamento de emergencias del hospital, está bien. Tiene la piel emocional gruesa característica de su profesión de alto octanaje . Se pone su equipo, aumenta su adrenalina hasta lograr un zumbido silencioso y constante y se concentra en salvar vidas. 

Pero horas antes de que comience el turno, se vuelve confuso, ansioso, vacilante. Y tan pronto como termina, realiza un ritual de limpieza que incluso él etiqueta como “exagerado”. Eso es porque ha descubierto, de una manera brutal, que no puede dejar el trabajo atrás.

Durante casi una década, el Dr. Cohen y su esposa compartieron su hogar con sus padres, un neumólogo activo y una enfermera jubilada, que a menudo cuidaban a los hijos de los Cohen, que ahora tienen 8 y 11 años. Pero en marzo, ambos suegros se enfermaron con Covid-19 y fueron admitidos en el hospital con un día de diferencia.

La suegra del Dr. Cohen, Sharon Sakowitz, de 74 años, murió primero.

El día de su funeral, el hospital llamó a los Cohen: ahora los órganos del suegro se estaban colapsando. Los Cohen corrieron al hospital. El Dr. Barry Sakowitz, de 75 años, murió esa mañana. Unas horas más tarde, enterraron a la Sra. Sakowitz.

Aún de luto, el Dr. Cohen se pregunta: “¿Traje este virus a mi casa?” Mientras se prepara para ir a trabajar, “Mi hijo dice: ‘Papá, ten mucho, mucho cuidado’ y yo sé lo que está pensando”.

La culpa amenaza con hundirlo. ¿Qué pasa si él es la tercera persona en esta casa en morir?

Después del turno, el Dr. Cohen fotocopia sus notas, para que no haya riesgo de que se vaya con papel que pueda tener coronavirus. Limpia su estetoscopio, plumas, gafas, protector facial y la suela de sus zapatos con toallitas antimicrobianas. Hace un lavado de manos quirúrgico, hasta los codos.

Se cambia a una bata quirúrgica limpia, pone la sucia en una bolsa de plástico y camina por el estacionamiento del hospital. Sentado en su coche, se rocía la suela de los zapatos con Lysol.

En casa, se quita las zapatillas y la bata, las deja en una caja en el garaje y se dirige a la regadera. Sólo después se permitirá abrazar a su familia.

¿Cuánto tiempo marchará el Dr. Cohen a través de este meticuloso ritual? ¿Cuándo soltará el miedo su agarre?

“Siempre nos han dicho que nos aguantemos y sigamos adelante”, dijo. Se pregunta: cuando llegue su propio colapso emocional, cuando los colegas comiencen a desmoronarse, “¿habrá gente allí para ayudarnos?”



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